un mystère Abraham Lincoln centenaire peut enfin avoir une réponse

le Président Arbraham Lincoln, au centre, avec ses secrétaires en 1863. John Hay est vu debout à droite. – Alexander Gardner-UIG via Getty Images

Président Arbraham Lincoln, centre, avec ses secrétaires en 1863. John Hay est vu debout à droite., Alexander Gardner-UIG via Getty Images

par Lily Rothman

juillet 19, 2017 9:30 AM EDT

en novembre 1864, une femme nommée Lydia Bixby a reçu une lettre du président Abraham Lincoln. On lui avait dit qu’elle avait perdu cinq fils à cause de la guerre civile alors en cours. Un fonctionnaire de L’État du Massachusetts avait, apprenant son sort, transmis son histoire. Sa demande a finalement été transmise à la Maison Blanche.,

bien que la copie originale de la lettre de Bixby ait été rapidement détruite ou perdue, le responsable de l’État avait également partagé le texte avec le Boston Evening Telegraph, qui l’a publié.

« je prie pour que notre Père céleste puisse apaiser l’angoisse de votre deuil”, notait la lettre, « et ne vous laisse que le souvenir chéri de ceux qui sont aimés et perdus, et l’orgueil solennel qui doit être le vôtre d’avoir posé un sacrifice si coûteux sur l’autel de la liberté.”

Une copie de la Bixby Lettre., – Bibliothèque du Congrès, Division des livres rares et des Collections spéciales, Collection Alfred Whital Stern de Lincolniana.
Une copie de la Bixby Lettre. Bibliothèque du Congrès, Division des livres rares et des Collections spéciales, Collection Alfred Whital Stern de Lincolniana.

La brève, mais éloquente missive a frappé une corde sensible pour beaucoup dans le pays déchiré par la guerre, et il est depuis devenu célèbre comme l’une des meilleures lettres écrites dans l’histoire de la langue anglaise.,

Mais C’est aussi l’un des documents les plus « controversés” dans le grand nombre d’écrits de Lincoln. Bien que la lettre ait d « autres complications à son histoire — comme, par exemple, le fait qu « il n » était pas vrai que Bixby avait perdu cinq fils, et malgré son adresse de Boston, sa famille a dit qu « elle était un sympathisant confédéré — le principal point de discorde a été de savoir si Lincoln l » a écrit ou non. De nombreux historiens se sont demandé si peut-être il a été écrit à la place par son secrétaire, John Hay.,

maintenant, une équipe de chercheurs en linguistique médico-légale pense être arrivée à une réponse une fois pour toutes. Dans un article soumis à la revue Digital Scholarship in the Humanities, qui sera présenté lors d’une conférence de linguistique qui commence la semaine prochaine, ils expliquent pourquoi ils croient que les chiffres montrent que la lettre a été écrite par Hay.,

« Nous n’avions jamais entendu parler de Hay, mais nous avions entendu parler de Lincoln, évidemment, et il y a beaucoup de données”, explique Jack Grieve, qui a travaillé sur le projet avec ses collègues Emily Carmody, Isobelle Clarke, Hannah Gideon, Annina Heini, Andrea Nini et Emily Waibel, dans le cadre d’un groupe de travail au Center for Forensic Linguistics Ces équipes ont travaillé sur tout, de la tentative d’utiliser la linguistique médico-légale pour identifier le créateur de Bitcoin à l’utilisation des mêmes techniques pour retracer les violations de cybersécurité en identifiant les langues maternelles des pirates.,

en utilisant une technique qu’ils ont développée, appelée n-gram tracing, ils sont arrivés à la conclusion que la lettre Bixby était « presque certainement” écrite par Hay.

Mais pourquoi n’y a-t-il jamais eu de doute?

comme Michael Burlingame l’a raconté dans le Journal of the Abraham Lincoln Association, le doute n’était pas seulement une question d’absence d’original. Hay, qui a vécu pendant des décennies après L’assassinat de Lincoln, a apparemment dit à plusieurs personnes en privé au cours de sa vie qu’il l’avait écrit. La rumeur s’est répandue, et il y a environ un siècle, elle avait fait son chemin dans les livres d’histoire., D’autre part, la célèbre éloquence de Lincoln et le fait que la rumeur ne s’est propagée qu’après la mort des deux hommes ont rendu les autres réticents à accorder le crédit à quiconque pour la missive, préférant plutôt croire que si Hay a dit qu’il l’avait écrite, il voulait simplement dire qu’il avait transcrit la dictée

Avec les deux parties morte depuis longtemps et l’original disparu depuis plus d’un siècle et demi, il semblait y avoir peu d’espoir de règlement de la question avec certitude.

entrez la linguistique médico-légale., Ce domaine-peut — être le plus célèbre ces dernières années pour avoir aidé à sortir J. K. Rowling comme Robert Galbraith-repose sur la théorie que, tout comme les gens de différentes régions peuvent parler différents dialectes de la même langue, chaque individu parle et écrit une version personnelle encore plus subtile de leur langue, connue sous le nom d’idiolecte. ” Nous prenons ces idiolectes au cours de notre vie, pas seulement à cause de l’endroit où nous avons grandi, mais aussi de l’endroit où nous sommes allés à l’école, du type de travail que nous faisons, de notre histoire personnelle », explique Grieve., Bien que l’oreille nue ne puisse pas souvent les ramasser, les ordinateurs peuvent les trouver et les comparer en séparant des détails tels que la fréquence d’utilisation de mots aussi communs que « le” ou « et. »

mais bien que des efforts aient été faits pour analyser la lettre de Bixby pour voir si elle correspond davantage au style D’écriture de Lincoln ou de Hay, ces tentatives n’ont jamais été concluantes, en particulier parce que — bien que Lincoln et Hay aient laissé d’innombrables exemples de leurs styles d’écriture — la lettre elle-même est si courte, , « Pour faire une analogie, si vous prenez 10 personnes marchant dans la rue dans une ville américaine et que vous regardez leurs données démographiques, combien d’hommes vous avez vus et combien de femmes, différents groupes d’âge et ethnies, vous n’obtiendrez pas une très bonne estimation de la population américaine”, dit Grieve. « C’est tellement peu de données que vous n’obtenez pas une bonne mesure des caractéristiques réelles de la population. »

Une solution à ce problème, Grieve et ses collègues postulent, peut être trouvée en décomposant le langage en composants qui sont intrinsèquement plus nombreux: n-grammes., Un n-gram est une « séquence d’une ou plusieurs formes linguistiques », comme ils le disent dans l’article. Comment comprendre cela? Eh bien, au niveau des mots, cette dernière phrase contient un gramme 4 (how-to-understand-that), deux grammes 3 (how-to-understand Et to-understand-that), trois grammes 2 (how-to, to-understand, understand-that) et quatre grammes 1 (chaque mot). Le même principe peut également être appliqué aux caractères individuels dans les mots. Dans le traçage n-gram, l’ordinateur cherche à voir si un n-gram individuel qui apparaît dans l’exemple de texte apparaît du tout dans le texte de comparaison., Dans ce cas, la lettre Bixby est l’échantillon contesté. Les chercheurs ont testé 500 textes de Hay et un échantillon aléatoire proportionnel à partir de textes du corps de travail beaucoup plus vaste connu pour être par Lincoln.

parce que la question Est de savoir si quelque chose apparaît ou non — plutôt que de demander à quelle fréquence il apparaît — un texte court peut toujours être décomposé par cet algorithme et donner un bon résultat. Les auteurs de l’article revendiquent leurs méthode est capable de distinguer entre les deux écrivains », avec un très haut degré de précision, même pour des textes très courts.

Et de leurs résultats?,

près de 90% du temps, la méthode de traçage n-gram a identifié Hay comme l’auteur de la lettre Bixby. L’autre environ 10% du temps, l’analyse n’a pas été concluante. (À cette époque, les chercheurs utilisaient des groupes de seulement 1 ou 2 lettres à la fois, plutôt que des mots entiers, et ces combinaisons s’avéraient extrêmement courantes dans l’ensemble.,) Cela signifie, croient — ils, que le siècle de s’interroger sur la lettre Bixby peut prendre fin-laissant les amateurs d’histoire libres d’apprécier la beauté de la lettre, ainsi que les compétences d’écriture incontestées des deux hommes, sans la distraction de cette question persistante.

cela laisse également Grieve et ses collègues libres d’appliquer leurs techniques à d’autres problèmes. Un de ses collègues veut s’attaquer à des lettres censément écrites par Jack L’Éventreur, par exemple. Et quel est le projet rêvé de Grieve dans son domaine? « Ceci,” dit-il, « était une sorte de il. »

écrivez à Lily Rothman à [email protected],COM.

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