Un mistero secolare di Abraham Lincoln può finalmente avere una risposta

Il presidente Arbraham Lincoln, al centro, con i suoi segretari nel 1863. John Hay è visto in piedi a destra. – Alexander Gardner – UIG via Getty Images

Presidente Arbraham Lincoln, centro, con i suoi segretari nel 1863. John Hay è visto in piedi a destra., Alexander Gardner-UIG via Getty Images

Di Lily Rothman

19 luglio 2017 9:30 AM EDT

Nel novembre del 1864, una donna di nome Lydia Bixby ricevette una lettera dal presidente Abraham Lincoln. Gli era stato detto che aveva perso cinque figli a causa della guerra civile in corso. Un funzionario dello stato del Massachusetts aveva, imparando della sua situazione, passato lungo la sua storia. La sua richiesta alla fine è arrivata alla Casa Bianca.,

Anche se la copia originale della lettera di Bixby fu rapidamente distrutta o persa, il funzionario statale aveva anche condiviso il testo con il Boston Evening Telegraph, che lo pubblicò.

“Prego che il nostro Padre Celeste possa placare l’angoscia del tuo lutto”, annotava la lettera, “e lasciarti solo il caro ricordo degli amati e perduti, e l’orgoglio solenne che deve essere tuo per aver posto un sacrificio così costoso sull’altare della libertà.”

Una copia della lettera Bixby., – Biblioteca del Congresso, Libro raro e Collezioni speciali Divisione, Alfred Whital Stern Collezione di Lincolniana.
Una copia della lettera Bixby. Biblioteca del Congresso, Libro raro e Collezioni speciali Divisione, Alfred Whital Stern Collezione di Lincolniana.

La breve, ma eloquente missiva ha colpito una corda per molti nella nazione dilaniata dalla guerra, e da allora è diventata famosa come una delle migliori lettere scritte nella storia della lingua inglese.,

Ma è anche uno dei documenti più “controversi” nel grande corpo di scritti di Lincoln. Anche se la lettera ha altre complicazioni alla sua storia — come, per esempio, il fatto che non era vero che Bixby aveva perso cinque figli, e nonostante il suo indirizzo di Boston, la sua famiglia ha detto che era un simpatizzante confederato — il principale punto di contesa è stato se Lincoln effettivamente scritto. Molti storici si sono chiesti se forse è stato scritto invece dal suo segretario, John Hay.,

Ora, un team di ricercatori di linguistica forense pensa di essere arrivato a una risposta una volta per tutte. In un documento presentato alla rivista Digital Scholarship in the Humanities, che sarà presentato in una conferenza di linguistica che inizia la prossima settimana, spiegano perché credono che i numeri mostrano che la lettera è stata scritta da Hay.,

” Non avevamo mai sentito parlare di Hay ma avevamo sentito parlare di Lincoln, ovviamente, e ci sono un sacco di dati”, dice Jack Grieve, che ha lavorato al progetto con i colleghi Emily Carmody, Isobelle Clarke, Hannah Gideon, Annina Heini, Andrea Nini ed Emily Waibel, come parte di un gruppo di lavoro presso il Center for Forensic Linguistics dell’Aston University. Tali team hanno lavorato su tutto, dal tentativo di utilizzare la linguistica forense per identificare il creatore di Bitcoin all’utilizzo delle stesse tecniche per tracciare le violazioni della sicurezza informatica identificando le lingue native degli hacker.,

Usando una tecnica che svilupparono, chiamata n-gram tracing, giunsero alla conclusione che la lettera di Bixby era “quasi certamente” scritta da Hay.

Ma perché c’è mai stato qualche dubbio?

Come Michael Burlingame ha raccontato nel Journal of the Abraham Lincoln Association, il dubbio non era solo una questione di mancanza di un originale. Hay, che visse per decenni dopo l’assassinio di Lincoln, apparentemente disse a diverse persone privatamente durante la sua vita che lo aveva scritto. La voce si diffuse, e da circa un secolo fa, aveva fatto il suo modo di libri di storia., D’altra parte, la famosa eloquenza di Lincoln e il fatto che la voce si sia diffusa solo dopo la morte di entrambi gli uomini hanno reso gli altri riluttanti a dare credito a chiunque altro per la missiva, preferendo invece credere che se Hay avesse detto di averla scritta, intendeva semplicemente trascrivere la dettatura del suo capo o copiarla da una bozza.

Con entrambe le parti morte da tempo e l’originale mancante per più di un secolo e mezzo, sembrava esserci poca speranza di risolvere la questione con certezza.

Inserisci la linguistica forense., Questo campo-forse più famoso negli ultimi anni per aver aiutato J. K. Rowling come Robert Galbraith-si basa sulla teoria che, proprio come le persone provenienti da diverse regioni possono parlare diversi dialetti della stessa lingua, ogni individuo parla e scrive una versione personale ancora più sottile della loro lingua, noto come un idioletto. ” Prendiamo questi idioletti nel corso della nostra vita, non solo a causa di dove siamo cresciuti, ma dove siamo andati a scuola, che tipo di lavoro facciamo, la nostra storia personale”, spiega Grieve., Anche se l’orecchio nudo non può spesso raccoglierli, i computer possono trovare e confrontarli raccogliendo a parte i dettagli come la frequenza di utilizzo di parole comuni come “il” o “e.”

Ma mentre sono stati fatti sforzi per analizzare la lettera di Bixby per vedere se corrisponde più allo stile di scrittura di Lincoln o di Hay, quei tentativi non sono mai stati conclusivi, in particolare perché — sebbene sia Lincoln che Hay abbiano lasciato innumerevoli esempi dei loro stili di scrittura — la lettera stessa è così breve, contenente solo 139 parole., ” Per fare un’analogia, se prendi 10 persone che camminano per strada in qualche città americana e guardi i loro dati demografici, quanti uomini hai visto e quante donne, diverse fasce d’età ed etnie, non otterrai una stima molto buona della popolazione statunitense”, dice Grieve. “Sono così pochi dati che non stai ricevendo una buona misura delle reali caratteristiche della popolazione.”

Una soluzione a questo problema, sostengono Grieve e i suoi colleghi, può essere trovata suddividendo il linguaggio in componenti che sono intrinsecamente più numerosi: n-grammi., Un n-gram è una ” sequenza di una o più forme linguistiche”, come la definiscono nel documento. Come capirlo? Bene, a livello di parola, quell’ultima frase contiene un grammo 4 (come capire), due grammi 3 (come capire e capire), tre grammi 2 (come capire, capire, capire) e quattro grammi 1 (ogni parola). Lo stesso principio può essere applicato anche ai singoli caratteri nelle parole. In n-gram tracing, il computer cerca di vedere se qualsiasi singolo n-gram che viene visualizzato nel testo di esempio viene visualizzato nel testo di confronto., In questo caso, la lettera Bixby è il campione contestato. I ricercatori hanno testato 500 testi di Hay e un campione casuale commisurato da testi del corpo di lavoro molto più grande noto per essere di Lincoln.

Perché la domanda è se qualcosa si presenta o meno — piuttosto che chiedere quanto spesso si presenta — un breve testo può ancora essere suddiviso da questo algoritmo e produrre un buon risultato. Gli autori del documento sostengono che il loro metodo è in grado di distinguere tra i due scrittori “con un altissimo grado di accuratezza”, anche per testi molto brevi.

E il loro risultato?,

Quasi il 90% delle volte, il metodo di tracciamento n-gram identificava Hay come autore della lettera Bixby. L’altro circa il 10% delle volte, l’analisi è stata inconcludente. (Quei tempi erano quando i ricercatori usavano raggruppamenti di solo 1 o 2 lettere alla volta, piuttosto che parole intere, e quelle combinazioni si dimostravano estremamente comuni nel complesso., Ciò significa, credono, che il secolo di interrogarsi sulla lettera di Bixby può finire-lasciando gli appassionati di storia liberi di apprezzare la bellezza della lettera, così come le capacità di scrittura incontrastate di entrambi gli uomini, senza la distrazione di questa domanda persistente.

Lascia anche Grieve ei suoi colleghi liberi di applicare le loro tecniche ad altri problemi. Uno dei suoi colleghi vuole affrontare le lettere presumibilmente scritte da Jack lo Squartatore, per esempio. E qual è il progetto dei sogni di Grieve nel suo campo? ” Questo”, dice, “era un po’.”

Scrivi a Lily Rothman a lily.rothman @ tempo.,com.

Lascia un commento

Il tuo indirizzo email non sarà pubblicato. I campi obbligatori sono contrassegnati *