Ett århundrade gammalt Abraham Lincoln-mysterium kan äntligen få ett svar

President Arbraham Lincoln, center, med sina sekreterare 1863. John Hay ses stå till höger. – Alexander Gardner—UIG via Getty Images

Ordförande Arbraham Lincoln center, med sin sekreterare i 1863. John Hay ses stå till höger., Alexander Gardner—UIG via Getty Images

av Lily Rothman

19 juli 2017 09:30 EDT

i November 1864 fick en kvinna som heter Lydia Bixby ett brev från president Abraham Lincoln. Han hade fått höra att hon hade förlorat fem söner till det då pågående inbördeskriget. En Massachusetts statstjänsteman hade, att lära av sin situation, passerade längs hennes berättelse. Hans begäran tog sig till slut till Vita huset.,

Även om Bixbys ursprungliga kopia av brevet snabbt förstördes eller förlorades, hade statstjänstemannen också delat texten med Boston Evening Telegraph, som publicerade den.

”Jag ber att vår himmelske Fader kan bemästra din sorg, ”brevet noterade” och lämna dig bara det älskade minnet av den älskade och förlorade, och den högtidliga stolthet som måste vara din för att ha lagt så kostsamt ett offer på frihetens altare.”

en kopia av Bixby-brevet., – Library of Congress, Sällsynt Bok och Särskilda Samlingar Division, Alfred Whital Stern Samling av Lincolniana.
en kopia av Bixby-brevet. Library of Congress, Sällsynt Bok och Särskilda Samlingar Division, Alfred Whital Stern Samling av Lincolniana.

den korta, men vältaliga missive slog ett ackord för många i den krigshärjade nationen, och det har sedan dess blivit känt som en av de bästa bokstäverna skrivna i det engelska språkets historia.,

men det är också ett av de mest ”kontroversiella” dokumenten i Lincolns stora skrifter. Även om brevet har andra komplikationer i sin historia — som till exempel det faktum att det inte var sant att Bixby hade förlorat fem söner, och trots hennes Bostonadress, sa hennes familj att hon var en konfedererad sympatisör – har huvudpunkten av stridigheter varit huruvida Lincoln faktiskt skrev det. Många historiker har undrat om det kanske skrevs i stället av hans sekreterare, John Hay.,

Nu tror ett team av rättsmedicinska lingvistikforskare att de har kommit fram till ett svar en gång för alla. I ett dokument som skickas till tidskriften Digital Scholarship in the Humanities, som kommer att presenteras vid en lingvistikkonferens som börjar nästa vecka, förklarar de varför de tror att siffrorna visar att brevet skrevs av Hay.,

”Vi har aldrig hört av Hö, men vi hade hört talas om Lincoln, självklart, och det finns massor av data,” säger Jack Sörja, som arbetade på projektet med kollegor Emily Carmody, Isobelle Clarke, Hannah Gideon, Annina Heini, Andrea Nini och Emily Waibel, som en del av en arbetsgrupp vid Centrum för Forensisk Lingvistik vid Aston University. Sådana lag har arbetat med allt från att försöka använda rättsmedicinsk lingvistik för att identifiera skaparen av Bitcoin till att använda samma tekniker för att spåra cybersäkerhetsbrott genom att identifiera hackarnas modersmål.,

med hjälp av en teknik som de utvecklade, kallad n-grams spårning, kom de fram till slutsatsen att Bixby-brevet var ”nästan säkert” skrivet av Hay.

men varför fanns det någonsin några tvivel?

Som Michael Burlingame har berättat i Journal of Abraham Lincoln Föreningen, tvivel var inte bara en fråga om att avsaknaden av ett original. Hay, som bodde i årtionden efter Lincolns mord, berättade tydligen flera personer privat under sin livstid att han hade skrivit den. Ryktet spred sig, och för ungefär ett sekel sedan hade det tagit sig till historieböckerna., Å andra sidan har Lincolns berömda vältalighet och det faktum att ryktet bara spred sig efter att båda mäns död har gjort andra ovilliga att ge någon annan kredit för missiven, och föredrar istället att tro att om Hay sa att han hade skrivit det, menade han bara att han hade transkriberat sin chefs diktering eller kopierat den från ett utkast.

med båda parter länge döda och den ursprungliga saknas i mer än ett och ett halvt sekel, verkade det finnas lite hopp om att lösa frågan med någon säkerhet.

Ange rättsmedicinsk lingvistik., Detta område — kanske mest känd under de senaste åren för att hjälpa till med J. K. Rowling som Robert Galbraith-bygger på teorin att, precis som människor från olika regioner kan tala olika dialekter av samma språk, talar varje individ och skriver en ännu mer subtil personlig version av sitt språk, känt som en idiolekt. ”Vi plockar upp dessa idioter under vår livstid, inte bara på grund av var vi växte upp, men där vi gick i skolan, vilken typ av jobb vi gör, vår personliga historia”, säger sörjer., Även om det nakna örat inte ofta kan hämta dem, kan datorer hitta och jämföra dem genom att plocka isär detaljer som frekvensen av användning av ord som vanligt som ” den ”eller” och.”

men medan ansträngningar har gjorts för att analysera Bixby-brevet för att se om det matchar Lincolns eller Hays skrivstil mer, har dessa försök aldrig varit avgörande, särskilt för att-även om både Lincoln och Hay lämnade otaliga exempel på deras skrivstilar — är själva brevet så kort, innehållande endast 139 ord., ”För att göra en analogi, om du tar 10 personer som går ner på gatan i någon amerikansk stad och du tittar på deras demografi, hur många män du såg och hur många kvinnor, olika åldersgrupper och etniciteter, skulle du inte få en mycket bra uppskattning av den amerikanska befolkningen”, säger Sörjeve. ”Det är så lite data att du inte får ett bra mått på befolkningens verkliga egenskaper.”

en lösning på detta problem, sörjer och hans kollegor posit, kan hittas genom att bryta ner språket i komponenter som i sig är mer talrika: n-gram., Ett n-gram är en ”sekvens av en eller flera språkliga former”, eftersom de uttrycker det i papperet. Hur förstår du det? Tja, på ordnivå innehåller den sista meningen ett 4-gram (hur man förstår det), två 3-gram (hur man förstår och förstår det), tre 2-gram (hur man förstår, förstår, förstår det) och fyra 1-gram (varje ord). Samma princip kan också tillämpas på de enskilda tecknen i ord. I n-grams spårning ser datorn ut för att se om någon enskild n-gram som dyker upp i provtexten alls visas i jämförelsetexten., I detta fall är Bixby-brevet det omtvistade provet. Forskarna testade 500 texter av Hay och ett proportionellt slumpmässigt urval från texter från den mycket större delen av arbetet som är känt för att vara av Lincoln.

eftersom frågan är om något dyker upp eller inte — snarare än att fråga hur ofta det dyker upp — kan en kort text fortfarande brytas ned av denna algoritm och ge ett bra resultat. Författarna till papperet hävdar att deras metod kan skilja mellan de två författarna ”med en mycket hög grad av noggrannhet”, även för mycket korta texter.

och deras resultat?,

nästan 90% av tiden identifierade n-grams spårningsmetod Hay som författare till Bixby-brevet. Den andra ungefär 10% av tiden, analysen var ofullständiga. (Dessa tider var när forskarna använde grupperingar av bara 1 eller 2 bokstäver åt gången, snarare än hela ord, och dessa kombinationer visade sig vara extremt vanliga övergripande.,) Det betyder, de tror, att århundradet av undrar om Bixby brevet kan komma till ett slut — lämnar historia buffs gratis att uppskatta brev skönhet, liksom obestridda skrivkunskaper för båda män, utan distraktion av denna kvardröjande fråga.

det lämnar också sorg och hans kollegor fria att tillämpa sina tekniker på andra problem. En av hans kollegor vill ta itu med brev som förmodligen skrivits av Jack the Ripper, till exempel. Och vad är Sörjes drömprojekt inom sitt område? ”Detta”, säger han, ” var typ av det.”

Skriv till Lily Rothman på [email protected],kom.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *